Huillín
Lontra provocax

Otros nombres en español: lobito de río patagónico, nutria de rio
Nombre en inglés: southern river otter
Clase: Mammalia
Orden: Carnivora
Familia: Mustelidae
Subfamilia: Lutrinae

El huillín (Figura 1), es una nutria endémica de Patagonia, que se encuentra entre los depredadores más altos en estos ecosistemas, pero son animales muy temerosos por lo que suele ser difícil su avistamiento.

DESCRIPCIÓN

Tienen el cuerpo alargado y patas cortas con 5 dedosseparados por membrana interdigital que facilita el nado y una cola gruesa y larga que usan como timón. Los adultos miden entre 1,1 y 1,3 m de largo, incluyendo la cola de hasta 45 cm. Pesan entre 6 y 12 kg y los machos son más corpulentos. El pelaje les cubre todo el cuerpo, es aterciopelado, muy tupido y de color marrón oscuro en el lomo aclarándose hacia el vientre. Presentan la cabeza aplanada en forma de cuña estrechándose hacia el hocico, cuyo borde superior posee una forma cóncava a cada lado (característica que facilita su identificación, Figura 2).

DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT

Su distribución histórica ha sufrido una gran disminución y actualmente se encuentra principalmente en el sur de Chile, y en Argentina existen sólo dos poblaciones (Figura 3), una de agua dulce en la cuenca del Río Limay (Parque Nacional Nahuel Huapi, Río Negro y Neuquén) y otra marina en el Archipiélago Fueguino (costa del Canal Beagle del Parque Nacional Tierra del Fuego y Reserva Isla de los Estados). Son animales semiacuáticos, territoriales y solitarios. Sus territorios son lineales sobre las riberas de ríos y lagos o la costa marina; varían entre 3 y 11 km de extensión (dependiendo del sexo y edad del animal, las características del hábitat y la disponibilidad de alimento) y están asociados a ambientes de gran cobertura vegetal. Los huillines no construyen sus madrigueras, sino que las establecen en huecos naturales entre rocas o troncos caídos, y en general tienen varios accesos y túneles.
En el territorio de un individuo puede haber varias madrigueras cuyo uso va alternando.

DIETA

Los huillines son carnívoros estrictos (solo comen otros animales), especialistas (seleccionan ciertos tipos de presas) y oportunistas (entre las presas “seleccionadas” consumen las que se encuentran más disponibles en su territorio). En general, se especializan en cazar en el fondo de los cuerpos de agua, apresando animales bentónicos de movimiento lento. En las poblaciones dulceacuícolas, se alimentan principalmente de crustáceos como falsos cangrejos (Aegla spp.) y camarones de río (Samastacus spp.). En los ambientes costero-marinos la dieta es más variada, comiendo animales que se encuentran en los bosques de algas (como cachiyuyos, Macrocystis pyrifera), incluyendo peces (pez de las rocas – Harpagifer y Patagonotothen, róbalos –Eleginops maclovinus, torito de los canales – Cottoperca gobio, sardina fueguina – Sprattus fuegensis) y crustáceos (langostilla – Munida spp., centollón – Paralomis granulosa, centolla – Lithodes santolla entre otros). Muy ocasionalmente se encuentra consumo de otras presas como pequeños roedores, moluscos, anfibios y aves.

REPRODUCCIÓN

Las cópulas ocurren entre los meses de julio y agosto y los nacimientos suceden durante la primavera. Los partos se producen en alguna de las madrigueras del territorio que la hembra preparó, limpiando el interior, y colocando pasto y vegetación sobre el piso para aislar a las crías. Generalmente nacen entre dos y cuatro crías y la madre se hace cargo sola del cuidado de las mismas hasta la temporada reproductiva siguiente cuando se pueden independizar.

INVESTIGACIÓN

Como son animales difíciles de ver porque son temerosos, solitarios y se encuentran naturalmente en bajas densidades, la mayoría de las investigaciones se basan en métodos indirectos, como la búsqueda de signos de presencia y el uso de cámaras trampa (Figuras 4 y 5). Los signos incluyen defecaciones (que usan para marcar territo-rio), huellas, madrigueras y letrinas (sitios que utilizan repetidas veces para  defecar y sirven de comunicación entre individuos). En otras oportunidades, se capturan individuos para tomar muestras (estudios veterinarios, genéticos, etc.) y/o para colocarles algún transmisor que permita remotamente conocer su ubicación, actividad y movimientos.

CONSERVACIÓN Y AMENAZAS

El huillín se encuentra en peligro de extinción. Debido a su hermoso pelaje, entre fines del siglo XIX y mediados del XX fueron cazados casi hasta la extinción, para su explotación por la industria peletera. Actualmente, su caza está prohibida, pero sus poblaciones no han podido recuperarse y la tendencia poblacional general de la especie continúa en disminución. Las principales amenazas están relacionadas con destrucción del hábitat, como remoción de la vegetación ribereña, contaminación del agua, modificación, dragado y canalización de ríos, construcción de represas y obras de drenaje y riego. A estas amenazas hay que sumar losdisturbios generados por el tránsito de embarcaciones, las actividades de pesca, los establecimientos de salmonicultura, etc.
Adicionalmente, los huillines se ven afectados por distintas especies exóticas. Los perros depredan sobre las nutrias y son vectores de enfermedades. El ganado genera perturbaciones del hábitat por pisoteo y pastoreo, por ejemplo, en Isla de los Estados se encontró una gran cantidad de madrigueras destruidas por cabras y ciervos colorados. Las truchas compiten por las mismas presas, como los crustáceos en Patagonia norte. El visón americano se encuentra presente en toda Patagonia, y podrían competir por el alimento y el hábitat. Finalmente, un gran problema que enfrenta la especie es la falta de conocimiento e interés por parte de la sociedad, principalmente porque existen muy
pocos avistamientos ya que habita sitios alejados de humanos y es temeroso. En consecuencia, que todos colaboremos en la difusión y puesta en valor del huillín es una forma de contribuir a su conservación.

BIBLIOGRAFÍA

Administración de Parques Nacionales (2018) Sistema de Información de la Biodiversidad. http://www.sib. gov.ar

Cassini MH y MA Sepúlveda (2006) El huillín Lontra provocax: Investigaciones sobre una nutria patagónica en peligro de extinción. Serie Fauna Neotropical 1, Publicación de la Organización PROFAUNA, Buenos Aires. 162 p.

Sepúlveda MA, Valenzuela AEJ, Pozzi C, Medina-Vogel G y C Chehébar (2015) Lontra provocax. The IUCN Red List of Threatened Species. http://dx.doi.org/10.2305/ IUCN.UK.2015-2.RLTS.T12305A21938042.

Valenzuela AEJ, Gallo E, Pozzi C, Fasola L y C Chehébar (2012) Lontra provocax (Thomas), Lobito patagónico, Huillín. En Ojeda RA, Chillo V y GB Díaz Isenrath (editores) Libro rojo de mamíferos amenazados de la Argentina. Editorial SAREM. 257 p.

AUTOR


Alejandro E. J. Valenzuela
UNTDF, CONICET
avalenzuela@untdf.edu.ar